Geschiedenis Podcasts

Was er een nieuwe militaire innovatie tijdens het beleg van Malta?

Was er een nieuwe militaire innovatie tijdens het beleg van Malta?

Tijdens het Beleg van Malta verdedigden de Hospitaalridders het eiland, ondanks het feit dat ze zwaar in de minderheid waren door de binnenvallende Ottomaanse troepen. Malta was zo'n klein eiland, de Turken waren destijds de meesters van de Middellandse Zee en de ridders waren in de minderheid, dus deze strijd werd bekend in heel Europa.

Hebben de ridders tijdens deze verdediging opmerkelijke nieuwe tactieken/strategieën gebruikt die hebben bijgedragen aan hun succes? Iets creatiefs dat daarna werd geïmiteerd?

Of werd hun succes vooral veroorzaakt door 'normale' factoren zoals de sterkte van de fortificatie of fouten van de Ottomanen?


Het antwoord is Ja. Hoewel zowel de sterkte van de versterkingen als de verschrikkelijke fouten van de Ottomanen (ik zou ook de grote vastberadenheid en strategie van verdedigers als een derde voorwaarde beschouwen) een zeer belangrijke rol speelden, gebruikten de Hospitaalridders tijdens het beleg ook een soort verdedigingswapens die niet beschikbaar waren aan andere krachten van hun tijd.

Ik beveel de lezing van memoires aan, geschreven door Correggio, een van de haakbusschutters die tijdens het beleg op Malta vochten. Maar aangezien ik daar geen Engelstalige citaten uit kan halen, citeer ik het boek "Malta 1565: Last Battle Of The Crusades" van Tim Pickles.

We kunnen daar lezen over het beroemde Griekse vuur, waarvan het geheim (volgens Correggio) werd gestolen door de Hospitaalridders uit het Byzantijnse rijk tijdens de kruistochten. Maar wat belangrijk is, Holy Knights verbeterde het door de nieuwe uitvinding van speciale hoepels.

Het speelde een cruciale rol tijdens ten minste enkele belangrijke dagen van het beleg (maar waarschijnlijk nog veel meer), vanaf de eerste dagen van juni. Tim Pickles schrijft erover:

Dit was het moment om wapens te gebruiken, die de verdedigers op zo'n moment voorbereidden: Grieks vuur, een soort napalm-molotovcocktail in de aardewerken potten die tot 30 meter konden worden gegooid. De Trump, een primitieve vlammenwerper die de vlam enkele meters lang verspreidde, gevoed door zwavelhars en lijnzaadolie; en de vuurwerkring gemaakt van licht hout gedrenkt in gedroogde en soortgelijke ontvlambare vloeistoffen en geïmpregneerd met buskruit. Dit laatste wapen is speciaal ontworpen als antipersoonswapen tegen de Turken. Wanneer ze werden aangestoken, werden ze vervolgens met een tang over de muren gegooid en landden ze op of voor de aanvallers, van wie er meerdere in één hoepel verstrikt konden raken. Hun traditionele Turkse gewaden zouden al snel vlam vatten en het effect was verwoestend.


Hospitaal Malta

Malta werd geregeerd door de Hospitaalridders, of Orde van Sint Jan, als een vazalstaat van het Koninkrijk Sicilië van 1530 tot 1798. De eilanden Malta en Gozo, evenals de stad Tripoli in het moderne Libië, werden toegekend aan de Orde door de Spaanse keizer Karel V in 1530, na het verlies van Rhodos. Het Ottomaanse Rijk slaagde erin om Tripoli in 1551 te veroveren op de Orde, maar een poging om Malta in te nemen in 1565 mislukte.

Na het beleg van 1565 besloot de Orde zich permanent op Malta te vestigen en begon met de bouw van een nieuwe hoofdstad, Valletta. Gedurende de volgende twee eeuwen maakte Malta een Gouden Eeuw door, gekenmerkt door een bloei van kunst, architectuur en een algehele verbetering van de Maltese samenleving. [2] Halverwege de 17e eeuw was de Orde de de jure eigenaar van enkele eilanden in het Caribisch gebied, waardoor het de kleinste staat is om Amerika te koloniseren. [ citaat nodig ]

De Orde begon te dalen in de jaren 1770 en werd ernstig verzwakt door de Franse Revolutie in 1792. In 1798 vielen Franse troepen onder Napoleon Malta binnen en verdreven de Orde, wat resulteerde in de Franse bezetting van Malta. De Maltezen kwamen uiteindelijk in opstand tegen de Fransen en de eilanden werden in 1800 een Brits protectoraat. Malta zou door het Verdrag van Amiens in 1802 aan de Orde worden teruggegeven, maar de Britten bleven de controle behouden en de eilanden werden formeel een Britse kolonie door de Verdrag van Parijs in 1814.


Luchtgevecht om Fort Malta

Supermarine Spitfires van No. 249 Squadron, Royal Air Force, verdedigen Grand Harbor tegen Junkers Ju-88's, Messerschmitt Me-109's en Reggiane Re.2001's.

"Fort Malta", door Nicolas Trudgian

De jachtpiloten van de Royal Air Force, waaronder een groep Amerikaanse vrijwilligers, betaalden een hoge prijs tijdens hun dappere verdediging van de strategische archipel.

Op 21 maart 1942 ging Pilot Officer Howard Coffin, een Amerikaan uit Los Angeles en vrijwilliger bij de Royal Air Force, zitten om de gebeurtenissen van die dag in zijn dagboek vast te leggen. Hij had zes maanden lang met Hawker Hurricanes gevlogen ter verdediging van Malta. "Ons hotel is gebombardeerd", schreef hij. “P/O Streets, de derde van de vier Amerikanen om te gaan, P/O Hallett, F/L Baker, F/L Waterfield, P/O Guerin, P/O Booth, verloren het leven. Deze dag zal nooit vergeten worden.Vier schepen gezonken in de haven. Ziekenhuizen gebombardeerd, kerken en stad na stad ontruimd. Wat een slachting van mensenlevens. Tenzij er snel hulp komt, redt God ons. Geen eten, sigaretten, brandstof. Ze zijn volop bezig met het evacueren van Engelse vrouwen.”

Malta, slechts 27½ mijl bij 8¼, is het grootste van verschillende eilanden die een archipel vormen in het midden van de Middellandse Zee, ten zuiden van Sicilië en bijna op gelijke afstand van Gibraltar in de westelijke benaderingen en Alexandrië, Egypte, in het oosten. Malta, een buitenpost van het Britse rijk sinds het begin van de 19e eeuw, was vooral belangrijk tijdens de Tweede Wereldoorlog en bood Britse marine- en vliegtuigeenheden een basis van waaruit ze konden aanvallen op de aanvoerroutes van de as tussen Italië en Noord-Afrika.

Op 11 juni 1940, de dag nadat Italië de oorlog had verklaard aan Groot-Brittannië en Frankrijk, Regia Aeronautica (Italiaanse Royal Air Force) begon operaties tegen Malta. Kort voor 07.00 uur escorteerden Macchi C.200-jagers een groep Savoia-Marchetti SM.79-bommenwerpers over de 60 mijl zee die de archipel scheidde van Sicilië. Britse luchtafweergeschut vielen de Italianen aan, terwijl Malta's Fighter Flight Gloster Sea Gladiators door elkaar gooide. Het was de eerste van talloze acties die 2½ jaar zouden duren, toen de Italianen, later geholpen door hun Duitse bondgenoten, probeerden het eiland te neutraliseren en te veroveren.

Aanvankelijk waren de verouderde tweedekkers van Fighter Flight de enige luchtverdediging van Malta. Ze zouden spoedig vereeuwigd worden als Vertrouwen, Hoop en Liefdadigheid (hoewel er minstens vier vliegtuigen op sterkte waren). De Gladiators werden op 21 juni vergezeld door twee Hurricanes, die werden vastgehouden nadat ze op Malta waren geland terwijl ze op weg waren naar het Midden-Oosten. De volgende dag arriveerden er nog zes in-transit Hurricanes, waarvan er drie werden toegewezen aan Fighter Flight. Maar het duurde bijna twee maanden voordat een poging werd gedaan om verdere versterkingen te sturen. Op 2 augustus, een dozijn Hurricane Mk. Is opgestegen vanaf het vliegdekschip HMS Argus en vloog 380 mijl over de Middellandse Zee naar Malta. Een Hurricane maakte een noodlanding op het vliegveld van Luqa en werd afgeschreven, maar de rest voegde zich daar bij de overlevende jagers om het 261 Squadron te vormen.

Benito Mussolini's haperende offensief tegen Malta en de Britse Middellandse Zee-vloot, samen met de Noord-Afrikaanse campagne en de Italiaanse invasie van Griekenland, leidden er uiteindelijk toe dat Adolf Hitler zijn bondgenoot te hulp kwam. Tegen het einde van 1940 werden elementen van de X . van de Luftwaffe Fliegerkorps (Air Corps) begon vanuit Noorwegen op Sicilië aan te komen. Medio januari 1941 had de Luftwaffe op Sicilië een formidabele reeks vliegtuigen verzameld, waaronder Junkers Ju-87's en -88's, Heinkel He-111's en Messerschmitt Me-110's.

De aankomst in de Grand Harbour van Malta van de beschadigde koerier illustere in januari werd gevolgd door dagen van intense actie toen de Luftwaffe probeerde, maar faalde, om het schip aan zijn ligplaatsen te laten zinken. De aflevering wordt nog steeds herinnerd als de "Illustrious Blitz." Voor de jachtpiloten van Malta moest het ergste nog komen toen begin februari Messerschmitt Me-109E's van de 7e Staffel (Squadron) van Jagdgeschwader (Fighter Wing) 26 werden overgebracht van Duitsland naar Gela, op Sicilië. De uitstekende squadroncommandant was Oberleutnant Joachim Müncheberg, Ridderkruis ontvanger met 23 overwinningen. De snellere, met kanonnen bewapende Me-109E was meer dan een partij voor Malta's Hurricanes, en de Duitse tactieken waren aantoonbaar effectiever dan die van de Royal Air Force. Gedurende de volgende vier maanden zou 7/JG.26 minstens 42 luchtoverwinningen behalen (waaronder twee tijdens de korte betrokkenheid van de eenheid bij de invasie van Joegoslavië). Twintig werden bijgeschreven op Müncheberg. Ongelooflijk, er ging niet één Messerschmitt verloren boven Malta.

Squadron Leader Charles Whittingham uitte waarschijnlijk het algemene gevoel onder de RAF-piloten toen hij op 14 mei in zijn dagboek schreef: “Weer een piloot gehackt. De positie wordt heel serieus. Het moreel van het squadron is natuurlijk erg slecht. Mensen worden zonder resultaat gehackt door 109's - veel superieure airconditioning in zeer grote aantallen en in staat om zichzelf achter de zon te positioneren. De Maltezen klagen zelf dat het moord is om ze op te sturen. Maar het hoofdkwartier zal niet wijken.”

De jachtpiloten van Malta hadden iets van een adempauze toen medio 1941 de balans in luchtmacht verschoof tussen de tegenovergestelde partijen in de centrale Middellandse Zee. Voor Hitler zou de prioriteit in juni de invasie van Rusland zijn. Dienovereenkomstig heeft de Luftwaffe het grootste deel van haar vliegtuigen opnieuw ingezet op Sicilië. De oorlog in de Westelijke Woestijn moest ook worden overwogen, en dus werd 7/JG.26 naar het zuiden gestuurd naar Libië. Een paar maanden lang zou de RAF weer alleen met Italianen te maken hebben.

Ondertussen werd een nieuwe Malta-eenheid opgericht, 185 Squadron, en arriveerde ook 249 Squadron, op weg van Groot-Brittannië naar het Midden-Oosten. De piloten kregen te horen dat ze op Malta moesten blijven zodat 261 Squadron kon worden afgelost. In juni werd het eiland verder versterkt met jachtpiloten van 46 Squadron, waarna de eenheid opnieuw werd aangewezen als 126 Squadron. Op 12 november arriveerden 34 Hurricanes gevlogen door piloten van 242 en 605 squadrons van de vliegdekschepen Argus en Ark Royal. (De volgende dag Ark Royal tot zinken werd gebracht door de Duitse onderzeeër U-81.)

Met het begin van de winter verschenen de Duitsers weer, terwijl vliegtuigen werden overgebracht van Rusland en Noord-Europa, naar het zuiden naar Sicilië. Binnenkort, II Fliegerkorps nam het over van de Regia Aeronautica tijdens operaties bij daglicht boven Malta. Duitse aanvallen, die op relatief kleine schaal begonnen, namen tegen het einde van december in intensiteit toe, waarbij bommenwerpers bij daglicht zwaar werden geëscorteerd door de nieuwste Me-109F's.

In deze fase van de strijd werd de luchtmacht van Malta steeds kosmopolitischer. Aanvankelijk waren gevechtspiloten bijna allemaal Britse officieren en hoge onderofficieren die dienst deden in de RAF of Royal Air Force Volunteer Reserve. Na verloop van tijd arriveerden er piloten uit de Dominions (met name Canada, Australië, Nieuw-Zeeland en Zuid-Afrika), Rhodesië en de Verenigde Staten.

De eerste Luftwaffe-bommenwerper die in 1942 op Maltese bodem viel, werd aangevallen door piloten uit verschillende landen. Op 3 januari vertrokken twee Ju-88's uit Sicilië en gingen in zuidelijke richting naar Malta. Voor Oberleutnant Viktor Schnez en zijn bemanning, onlangs aangekomen van het oostfront, was hun derde mediterrane missie. Het zou ook hun laatste zijn. Nadat Schnez hun taak had uitgevoerd, selecteerden Hurricanes en luchtafweergeschut zijn Junkers. De Canadese sergeant Garth Horricks van 185 Squadron noteerde in zijn logboek: “Ik viel Ju. 88 van kwart achteruit en stak de bakboordmotor in brand. Het stortte neer in de buurt van Takali. Achterschutter schoot 10 kogels in mijn vliegtuig. Ik werd geraakt in de linkerarm.”

Een andere orkaanpiloot, American Pilot Officer Edward Streets van 126 Squadron, meldde: "Op patrouille als Red One - op ongeveer 18.000 ft. Zag een Ju 88 boven Luqa - ook 3 of 4 109's. Val één (88) aan onmiddellijk nadat Geel 2 een aanval afleverde - Volgde de vijand totdat alle typen de hele tijd van ¼ tot achtersteven schoten totdat het naar binnen draaide en opbrandde - Volgde het tot 0 voet. 250 munitie afgevuurd - Retourvuur ​​van Rear Gunner totdat hij eruit sprong.

De Duitse bommenwerper stortte neer in de buurt van de stad Żebbuġ. Luchtafweergeschut neergehaald ook een Me-109, doden Unteroffizier Werner Mirschinka van 4/JG.53. Onder de jachtpiloten van Malta raakte Howard Coffin, de pilootofficier van het 126 Squadron, licht gewond toen hij neerstortte nadat hij werd neergeschoten door een paar Messerschmitts.

Coffin was een van de eerste Amerikanen die in september 1941 op Malta arriveerde, samen met Pilot Officers Edward Steele (vermist op 19 december 1941), Donald Tedford (vermist op 24 februari 1942) en Streets. "Junior" Streets was een van de zes mannen die verloren gingen toen hun hotel in Mdina op 21 maart 1942 werd gebombardeerd. Van de vier overleefde alleen Coffin zijn tijd op Malta.

Slechts drie Amerikaanse doden werden begraven op Maltese begraafplaatsen. Vier keer zoveel hebben geen bekend graf. Onder de laatste kwam Pilot Officer James Tew om het leven in de vroege namiddag van 3 maart 1942, nadat orkanen van 242 en 605 squadrons klauterden om drie Ju-88's en een aantal Me-109's te onderscheppen. Bij die gelegenheid gingen drie Britse jagers verloren. Tew's Hurricane stortte neer in de baai van Marsaskala en er werd heel weinig van de piloot gevonden. De Canadese Flight Sergeant David Howe sprong over land, waarbij hij zijn enkel verwondde, terwijl een andere Canadees, Sergeant Ray Harvey, zwaar verbrand en dodelijk gewond de zee in sprong. Hij was dood toen Air-Sea Rescue arriveerde. Het gerucht ging destijds dat hij was neergeschoten nadat hij aan zijn parachute was gevlogen.

In 1942 werden de kansen verhoogd in het voordeel van de verdedigers van Malta toen op 7 maart 15 Spitfire Mark Vbs invlogen vanaf het vliegdekschip HMS Adelaar en sloot zich aan bij 249 Squadron. Hier was eindelijk een Britse jager met de snelheid en vuurkracht om de Me-109 te evenaren. Voor het einde van de maand werd Malta versterkt met nog 16 Spitfires. Ondertussen ondergingen gevechtseenheden enige reorganisatie. Nummers 242 en 605 squadrons werden geabsorbeerd door 126 en 185 squadrons en op de 27e werden Hurricane IIcs van 229 Squadron overgebracht van Noord-Afrika naar Malta.

De bijdrage van de Maltezer werd op 15 april 1942 formeel erkend door koning George VI: "Om haar dappere mensen te eren, ken ik het George Cross toe aan het eilandfort van Malta om te getuigen van een heldhaftigheid en toewijding die lang beroemd zullen zijn in geschiedenis." Het was de hoogste eer die een Britse soeverein een gemeenschap kon schenken.

De beproeving van Malta was echter nog lang niet voorbij. Vijf dagen later vlogen 47 Spitfires bestaande uit 601 en 603 squadrons van het Amerikaanse marineschip Wesp. Op één na, een Amerikaanse piloot die naar Noord-Afrika vluchtte, arriveerde op Malta. De volgende dag waren er drie grote aanvallen op de eilandnatie. De derde aanval eindigde met claims voor ten minste vier vernietigde vijandelijke vliegtuigen en verschillende waarschijnlijk vernietigd en beschadigd. Maar de jachtpiloten van Malta kwamen er slechter af. Van de vijf Spitfires van het 126 Squadron die de lucht in gingen, keerden er drie niet terug. Eén stortte neer nadat de piloot te laag door een bomexplosie vloog en eruit sprong. Twee vielen voor Me-109's van JG.53. Flight Sergeant George Ryckman, een Canadees, werd als vermist opgegeven, terwijl de Amerikaanse Pilot Officer Hiram Putnam ernstig gewond raakte door kanonvuur. Zijn Spitfire vloog in een stalen radiomast voordat hij in de buurt neerstortte. "Tex" Putnam stierf de volgende dag aan zijn verwondingen.

Tegen het einde van de maand, toen andere fronten voorrang kregen, werden voorbereidingen getroffen om Luftwaffe-eenheden opnieuw in te zetten, waardoor het aantal Duitse bommenwerpers en jagers op Sicilië werd verminderd. Aanvallen op Malta zouden doorgaan, aangevuld met extra Italiaanse vliegtuigen.

Volgens de gegevens van de Luftwaffe waren er bij de operaties op Malta tussen 20 maart en 28 april 1942 5.807 vluchten door bommenwerpers, 5.667 door jachtvliegtuigen en 345 door verkenningsvliegtuigen - in totaal 11.819 vluchten. In deze periode van 5½ week zou het gewicht van de gedropte bommen de 7.228 ton hebben overschreden.

Door de recente Spitfire-leveringen kon Malta de strijd voortzetten zonder Hurricanes. Eind mei vertrok daarom 229 Squadron naar het Midden-Oosten. Op 9 juni Adelaar leverde nog eens 32 Spitfires af, die bijna allemaal zonder ongeluk landden. Een van de nieuw aangekomen piloten was Sergeant George Beurling, een Canadees die was ingedeeld bij 249 Squadron. Beurling zou de best scorende aas van Malta worden en de meest succesvolle jachtpiloten van Canada. Hij was "een positieve meester in luchtgevechten en bezat fenomenale vaardigheden in het afbuigen van artillerie", aldus de Amerikaanse pilootofficier Leo Nomis, die zich ook herinnerde dat van alle jachtpiloten op Malta, "de enige persoon die ik ooit heb ontmoet die het daar leuk vond, was Beurling.”

Eind juni vertrok 601 Squadron uit Malta om zich aan te sluiten bij de zwaar onder druk staande RAF in Noord-Afrika. Juli begon met een hernieuwd as-offensief tegen Malta dat de komende twee weken zou doorgaan.

Tijdens een ochtendaanval op 3 juli staken verschillende vijandelijke jagers op grote hoogte de kust over. Twaalf Spitfires van 126 Squadron waren in de lucht. Hoewel geen van beide partijen claims maakte, gingen twee Spitfires verloren als gevolg van mechanische problemen. Eén vliegtuig stortte neer voor de kust: Pilot Officer F.D. Thomas sprong eruit en werd kort daarna opgepakt. De andere Spitfire dook halsoverkop een veld in in de buurt van de stad Siġġiewi en stortte met zo'n kracht neer dat beide 20 mm Hispano-kanonnen stevig vastzaten in gesteente. (Pogingen om ze te verwijderen waren niet succesvol, en één kanon, minder werkende delen en de loop van de andere werden in situ achtergelaten, een onbedoeld maar indrukwekkend monument voor de luchtstrijd om Malta.) Pilot Officer Richard McHan, een inwoner van Idaho, kwam op borgtocht vrij uit en landde dicht bij zijn neergestorte Spitfire. Hij werd naar een medische hulppost van het leger gebracht en behandeld aan zijn verwondingen, waaronder een gebroken enkel en hersenschudding.

Die zomer gingen de leveringen van Spitfire door, waardoor 1435 Flight, voorheen ondoeltreffend als Hurricane-eenheid, opnieuw kon worden uitgerust en 1435 Squadron kreeg. Maar om te overleven had Malta een constante bevoorrading van vliegtuigbrandstof en munitie, vervangende gevechtsvliegtuigen en andere essentiële voorzieningen nodig. Op 3 augustus verliet Operatie Pedestal Schotland op de eerste etappe van zijn reis naar de Middellandse Zee. Pedestal zou resulteren in de levering van ongeveer 32.000 ton voorraden, evenals 37 Spitfires, die van HMS werden gevlogen Woest. Van de 14 koopvaardijschepen gingen er negen verloren, samen met Adelaar, twee kruisers en een torpedojager. Van de vijf overgebleven koopvaarders, de Texaco olietanker Ohio kwam om de Malta-konvooien te belichamen. Na te zijn uitgeschakeld door torpedo- en bombardementen, waarbij een bommenwerper op zijn dek neerstortte, werd het gehavende schip naar Grand Harbor geleid, vastgesjord tussen twee torpedobootjagers en met een ander vastgemaakt aan de achtersteven als een noodroer. De datum was 15 augustus, het feest van de Assumptie, plaatselijk bekend als het feest van de heilige Maria. Sindsdien noemen de Maltezen Operatie Pedestal: Il-Konvoj ta’ Santa Marija.

Slechts een paar Amerikaanse jachtpiloten waren in 1941 op Malta geplaatst. Van 42 is bekend dat ze daar in 1942 in Spitfire-eenheden hebben gediend. Onder hen was sergeant Claude Weaver uit Oklahoma, die werd neergeschoten tijdens een offensieve missie boven Sicilië op 9 september , 1942. Hij koos ervoor om met geweld te landen op de vijandelijke kust in plaats van zijn kansen te wagen om over de Middellandse Zee te springen. Weaver werd gevangengenomen, maar hij ontsnapte een jaar later en keerde terug naar Malta voordat hij kort daarna naar Groot-Brittannië werd gevlogen. Op 28 januari 1943 werd hij, terwijl hij in dienst was bij het 403 Squadron, opnieuw neergeschoten en dit keer dodelijk gewond. Pilot Officer Weaver, DFC, DFM and Bar, ligt begraven op de gemeentelijke begraafplaats van Meharicourt in Frankrijk.

Terwijl de zomer plaats maakte voor de herfst, ging de strijd door. Op 11 oktober 1942 kwamen de Luftwaffe en de Regia Aeronautica lanceerde de eerste in een reeks aanvallen in een grote poging om Malta te verpletteren. Dit, de laatste aanval van de Axis, zou een week duren voordat de Luftwaffe haar strategie veranderde en bommenwerpers bij daglicht verving door jachtgevechten en aanvallen met jachtbommenwerpers. Maar nu was er eindelijk hoop voor het belegerde Malta.

Na een succesvol geallieerde offensief bij El Alamein in Egypte, landden Anglo-Amerikaanse troepen op 8 november in Frans Noord-Afrika. Voor Malta was het gebrek aan proviand nog steeds een probleem, hoewel de situatie werd verlicht door bevoorrading door individuele schepen en onderzeeërs. Pas op 20 november kon het beleg als voorbij worden beschouwd, met de aankomst tijdens Operatie Stoneage van vier koopvaarders: kriel (Nederlands), Denbighshire (Brits), Mormacmoon (Amerikaans) en Robin Locksley (Amerikaans).

Vijandelijke luchtaanvallen gingen nog enige tijd door, zij het slechts sporadisch en op veel kleinere schaal. De kosten voor beide partijen waren hoog geweest, met meer dan 1.000 afgeschreven vliegtuigen en duizenden militairen en burgers gedood en gewond. Maar Malta werd nooit verslagen.

In juli 1943, twee maanden na de capitulatie van het Afrika Korps in Tunesië, speelde Malta een prominente rol als geallieerde hoofdkwartier en als voorste luchtmachtbasis tijdens de geallieerde invasie van Sicilië. Italië capituleerde kort daarna, op 8 september. Twee dagen later begon de Italiaanse marinevloot zich onder escorte te verzamelen op Malta. Het was een passend eerbetoon aan de Maltezen en aan allen die hun eiland hadden verdedigd.

De Britse auteur Anthony Rogers is gespecialiseerd in het onderzoeken van en schrijven over het mediterrane theater tijdens de Tweede Wereldoorlog. Zijn boeken omvatten de recente Luchtslag om Malta, die wordt aanbevolen voor verder lezen.

Deze functie verschijnt in de uitgave van maart 2018 van: Luchtvaart geschiedenis. Abonneer je hier!


Inhoud

Malta staat op een onderwaterrug die zich uitstrekt van Noord-Afrika tot Sicilië. Op een bepaald moment in het verre verleden stond Malta onder water, zoals blijkt uit zeefossielen ingebed in rotsen op de hoogste punten van Malta. Toen de bergkam omhoog werd geduwd en de Straat van Gibraltar werd afgesloten door tektonische activiteit, was de zeespiegel lager en lag Malta op een brug van droog land die zich uitstrekte tussen de twee continenten, omringd door grote meren. Sommige grotten op Malta hebben botten van olifanten, nijlpaarden en andere grote dieren die nu in Afrika worden gevonden, onthuld, terwijl andere dieren hebben onthuld die inheems zijn in Europa.

Neolithicum en tempelperiode

Terwijl tot voor kort werd aangenomen dat de eerste bewoners van Malta in 5700 vGT op de eilanden arriveerden, is nu vastgesteld dat dit gebeurde rond 5900 vGT, zoals blijkt uit studies van oude bodems. [2] Over het algemeen wordt aangenomen dat deze eerste neolithische mensen zijn aangekomen uit Sicilië (ongeveer 100 kilometer of 62 mijl ten noorden), [ citaat nodig ] maar uit DNA-analyse blijkt dat ze afkomstig zijn uit verschillende delen van de Middellandse Zee, waaronder zowel Europa als Afrika. [3]

Het waren voornamelijk landbouw- en vissersgemeenschappen, met enig bewijs van jachtactiviteiten. Ze leefden blijkbaar in grotten en open woningen. In de eeuwen die volgden, zijn er aanwijzingen voor verdere contacten met andere culturen, die hun invloed op de lokale gemeenschappen hebben achtergelaten, wat blijkt uit hun aardewerkontwerpen en -kleuren. [ citaat nodig ] Door de landbouwmethoden ging de bodem achteruit en door de eeuwen heen werden de eilanden te droog om landbouwpraktijken in stand te houden. Dit gebeurde mede door klimaatverandering en droogte, en de eilanden waren ongeveer een millennium onbewoond. [3]

Onderzoek uitgevoerd als onderdeel van het FRAGSUS-project, met analyse van bodemkernen uit valleien, die oud stuifmeel en dierlijk bewijs uit vroegere omgevingen bevatten, onthulde dat "schommelingen in de klimaatverandering Malta in sommige perioden van de prehistorie onbewoonbaar maakten. Er was een aanzienlijke onderbreking van ongeveer 1000 jaar tussen de eerste kolonisten en de volgende groep die zich permanent op de Maltese eilanden vestigde en uiteindelijk de megalithische tempels bouwde.” [4]

Een tweede golf van kolonisatie arriveerde rond 3850 voor Christus vanuit Sicilië. [3] Prof. Caroline Malone heeft gezegd: “Gezien de beperkte landoppervlakte van Malta, is het opmerkelijk dat de tweede kolonisatie 1500 jaar heeft bestaan. Dit soort stabiliteit in nederzettingen is ongehoord in Europa en het is indrukwekkend hoe ze zo lang op een steeds verder verslechterend land hebben kunnen leven.” [5]

Een van de meest opvallende perioden in de geschiedenis van Malta is de tempelperiode, die begon rond 3600 voor Christus. De Ġgantija-tempel op Gozo is een van de oudste vrijstaande gebouwen ter wereld. De naam van het complex komt van het Maltese woord gant, die de grootte van de tempel weerspiegelt. Veel van de tempels hebben de vorm van vijf halfronde kamers die in het midden met elkaar zijn verbonden. Er is gesuggereerd dat deze het hoofd, armen en benen van een godheid zouden kunnen voorstellen, aangezien een van de meest voorkomende soorten beelden die in deze tempels worden gevonden, zwaarlijvige menselijke figuren zijn, in de volksmond "dikke dames" genoemd, ondanks hun dubbelzinnigheid van geslacht, en vaak beschouwd als vruchtbaarheid. [ citaat nodig ]

De beschaving die de tempels bouwde, duurde ongeveer 1500 jaar tot ongeveer 2350 voor Christus, op welk moment de cultuur lijkt te zijn verdwenen. Er wordt gespeculeerd over wat er zou kunnen zijn gebeurd en of ze volledig zijn weggevaagd of geassimileerd, [ citaat nodig ] maar men denkt dat de ineenstorting plaatsvond als gevolg van klimaatomstandigheden en droogte. [3]

Prof. Malone heeft verklaard: "We kunnen veel leren van de fouten die door de eerste Maltezer zijn gemaakt. Het gebrek aan water, in combinatie met de vernietiging van grond die eeuwen nodig heeft om zich te vormen, kan het falen van een beschaving veroorzaken. De tweede groep van inwoners van Malta in 3.850-2.350 v.Chr. beheerden hun hulpbronnen adequaat en gebruikten grond en voedsel gedurende meer dan 1.500 jaar. Pas toen de klimaatomstandigheden en droogte zo extreem werden dat ze faalden." [6]

Bronstijd bewerken

Na de Tempelperiode kwam de Bronstijd. Uit deze periode zijn er overblijfselen van een aantal nederzettingen en dorpen, evenals hunebedden - altaarachtige structuren gemaakt van zeer grote platen steen. Er wordt beweerd dat ze behoren tot een bevolking die zeker verschilt van die welke de vorige megalithische tempels heeft gebouwd. Er wordt aangenomen dat de bevolking uit Sicilië kwam vanwege de gelijkenis met de constructies die op het grootste eiland van de Middellandse Zee zijn gevonden. [7] Een overgebleven menhir, die werd gebruikt om tempels te bouwen, staat nog steeds in Kirkop. Het is een van de weinige die nog in goede staat is. Een van de meest interessante en mysterieuze overblijfselen van dit tijdperk zijn de zogenaamde karrensporen zoals ze te zien zijn op een plaats op Malta genaamd Misraħ Għar il-Kbir (informeel bekend als 'Clapham Junction'). Dit zijn paren parallelle kanalen die in het oppervlak van de rots zijn uitgehouwen en zich over aanzienlijke afstanden uitstrekken, vaak in een exact rechte lijn. Het exacte gebruik ervan is niet bekend. Een suggestie is dat lastdieren werden gebruikt om karren voort te trekken, en deze kanalen zouden de karren leiden en voorkomen dat de dieren afdwaalden. De samenleving die deze structuren heeft gebouwd, stierf uiteindelijk uit of verdween in ieder geval. [ citaat nodig ]

Feniciërs en Carthago Edit

Feniciërs, mogelijk uit Tyrus, begonnen de eilanden rond het begin van de 8e eeuw voor Christus te koloniseren als een buitenpost van waaruit ze de verkenning van de zee en de handel in de Middellandse Zee uitbreidden. Fenicische graven zijn gevonden in Rabat, Malta en de gelijknamige stad op Gozo, wat erop wijst dat de belangrijkste stedelijke centra destijds het huidige Mdina op Malta en de Cittadella op Gozo waren. [8] De voormalige nederzetting stond bekend als Maleth betekenis Veilige haven, en het hele eiland begon met die naam te worden aangeduid.

De Maltese eilanden vielen rond het midden van de 6e eeuw voor Christus onder de hegemonie van Carthago, samen met de meeste andere Fenicische kolonies in de westelijke Middellandse Zee. Tegen het einde van de 4e eeuw voor Christus was Malta een handelspost geworden die Zuid-Italië en Sicilië met Tripolitania verbond. Dit resulteerde in de introductie van Hellenistische kenmerken in architectuur en aardewerk, onderscheidend dat Malta gehelleniseerd was. Het is niet bekend of Malta werd gesticht als een traditionele Griekse "apoikia", dus enige steun dat Malta nooit een Griekse kolonie is geweest. [9] Hellenistische architectonische kenmerken zijn te zien in de Punische tempel in Tas-Silġ en een toren in Żurrieq. De Griekse taal begon ook in Malta te worden gebruikt, zoals blijkt uit de tweetalige Fenicische en Griekse inscripties op de Cippi van Melqart. In de 18e eeuw ontcijferde de Franse geleerde Jean-Jacques Barthélemy het uitgestorven Fenicische alfabet met behulp van de inscripties op deze cippi. [8]

In 255 voor Christus vielen de Romeinen Malta aan tijdens de Eerste Punische Oorlog, waarbij een groot deel van het eiland werd verwoest. [8]

Romeinse heerschappij

Volgens de Latijnse historicus Livius kwamen de Maltese eilanden aan het begin van de Tweede Punische Oorlog in het jaar 218 voor Christus in handen van de Romeinen. Zoals Livius schreef, gaf de commandant van het Punische garnizoen op het eiland zich zonder weerstand over aan Tiberius Sempronius Longus, een van de twee consuls van dat jaar die op weg was naar Noord-Afrika. De archipel werd een deel van de provincie Sicilië, maar tegen de 1e eeuw na Christus had het zijn eigen senaat en volksvergadering. Tegen die tijd sloegen zowel Malta als Gozo onderscheidende munten op basis van Romeinse gewichtsmetingen. [10]

In de Romeinse tijd was de Punische stad Maleth werd bekend als Melite, en het werd het administratieve centrum van het eiland. Zijn omvang groeide tot zijn maximale omvang en besloeg het hele gebied van het huidige Mdina en grote delen van Rabat, zich uitstrekkend tot wat nu de kerk van St. Paul is. Overblijfselen tonen aan dat de stad werd omringd door dikke verdedigingsmuren en ook werd beschermd door een beschermende greppel die langs dezelfde lijn van St Rita Street liep, die er direct boven werd gebouwd. Resten wijzen erop dat op het hoogste deel van het voorgebergte een religieus centrum met een aantal tempels is gebouwd. De overblijfselen van een indrukwekkende residentie die bekend staat als de Domvs Romana zijn opgegraven en onthullen goed bewaarde mozaïeken in Pompeïsche stijl. Dit domus lijkt de residentie te zijn geweest van een rijke Romeinse aristocraat, en het wordt verondersteld te zijn gebouwd in de 1e eeuw voor Christus en verlaten in de 2e eeuw na Christus. [11]

De eilanden floreerden onder Romeinse heerschappij en werden uiteindelijk onderscheiden als een Municipium en een Foederata Civitas. Er zijn nog veel Romeinse oudheden die getuigen van de nauwe band tussen de Maltese inwoners en Sicilië. [13] Gedurende de periode van Romeinse heerschappij werd het Latijn de officiële taal van Malta en werd de Romeinse religie op de eilanden geïntroduceerd. Desondanks wordt aangenomen dat de lokale Punisch-Hellenistische cultuur en taal tot ten minste de 1e eeuw na Christus hebben overleefd. [10]

In 60 na Christus, de Handelingen van de Apostelen vermeldt dat Saint Paul schipbreuk leed op een eiland genaamd Melite, dat veel bijbelgeleerden en Maltezen samenvoegen met Malta. Er is een traditie dat het schipbreuk plaatsvond aan de oevers van de toepasselijke naam "St. Paul's Baai".

Malta bleef tot het begin van de 6e eeuw na Christus onderdeel van het Romeinse rijk. [10] De Vandalen en later de Ostrogoten hebben de eilanden in de 5e eeuw misschien kort bezet [14] maar er is geen archeologisch bewijs om dit te ondersteunen. [15]

Byzantijnse regel

In 533 is de Byzantijnse generaal Belisarius mogelijk op Malta geland terwijl hij op weg was van Sicilië naar Noord-Afrika, en in 535 waren de eilanden geïntegreerd in de Byzantijnse provincie Sicilië. Tijdens de Byzantijnse periode bleven de belangrijkste nederzettingen de stad Melite op het vasteland van Malta en de Citadel op Gozo, terwijl men denkt dat Marsaxlokk, Marsaskala, Marsa en Xlendi als havens hebben gediend. The relatively high quantity of Byzantine ceramics found in Malta suggests that the island might have had an important strategic role within the empire from the 6th to 8th centuries. [16]

From the late 7th century onward, the Mediterranean was being threatened by Muslim expansion. At this point, the Byzantines probably improved the defences of Malta, as can be seen by defensive walls built around the basilica at Tas-Silġ around the 8th century. The Byzantines might have also built the retrenchment which reduced Melite to one-third of its original size. [17]

Arab period Edit

In 870 AD, Malta was occupied by Muslims from North Africa. According to Al-Himyarī, Aghlabids led by Halaf al-Hādim besieged the Byzantine city of Melite, which was ruled by governor Amros (probably Ambrosios). Al-Hādim was killed in the fighting, and Sawāda Ibn Muḥammad was sent from Sicily to continue the siege following his death. The duration of the siege is unknown, but it probably lasted for some weeks or months. After Melite fell to the invaders, the inhabitants were massacred, the city was destroyed and its churches were looted. Marble from Melite's churches was used to build the castle of Sousse. [18] According to Al-Himyarī, Malta remained almost uninhabited until it was resettled in around 1048 or 1049 by a Muslim community and their slaves, who rebuilt the city of Melite as Medina, making it "a finer place than it was before." However, archaeological evidence suggests that Melite/Medina was already a thriving Muslim settlement by the beginning of the 11th century, so Al-Himyarī's account might be unreliable. [19] In 1053–54, the Byzantines besieged Medina but they were repelled by its defenders. [18] Although their rule was relatively short, the Arabs left a significant impact on Malta. In addition to their language, Siculo-Arabic, cotton, oranges and lemons and many new techniques in irrigation were introduced. Some of these, like the noria (waterwheel), are still used, unchanged, today. Many place names in Malta date to this period.

A long historiographic controversy loomed over Medieval Muslim Malta. According to the "Christian continuity thesis", spearheaded by Giovanni Francesco Abela and still most present in popular narratives, the Maltese population continuously inhabited the islands from the early Christian Era up to today, and a Christian community persisted even during Muslim times. This was contested in the 1970s by the medieval historian Godfrey Wettinger, who claimed that nothing indicated the continuity of Christianity from the late 9th to the 11th century on the Maltese Islands – the Maltese must have integrated into the new Arab Islamic society. The Christian continuity thesis had a revival in 2010 following the publication of Tristia ex Melitogaudo by Stanley Fiorini, Horatio Vella and Joseph Brincat, who challenged Wettinger's interpretation based on a line of a Byzantine poem (which later appeared to have been mistranslated). Wettinger subsequently reaffirmed his thesis, based on sources from the Arab historians and geographers Al Baqri, Al-Himyarī, Ibn Hauqal, Qazwini, who all seemed to be in agreement that “the island of Malta remained after that a ruin without inhabitants” – thus ruling out any continuity whatsoever between the Maltese prior to 870 and after. This is also consistent with Joseph Brincat’s finding of no further sub-stratas beyond Arabic in the Maltese language, a very rare occurrence which may only be explained by a drastic lapse between one period and the following. To the contrary, the few Byzantine words in Maltese language can be traced to the 400 Rhodians coming with the knights in 1530, as well as to the influx of Greek rite Christians from Sicily. [20]

Norman Kingdom of Sicily rule Edit

Malta returned to Christian rule with the Norman conquest. It was, with Noto on the southern tip of Sicily, the last Arab stronghold in the region to be retaken by the resurgent Christians. [21] In 1091, Count Roger I of Sicily, invaded Malta and turned the island's Muslim rulers into his vassals. In 1127, his son Roger II of Sicily fully established Norman rule in Malta, paving the way for the islands' Christianization. [22]

Malta was part of the Kingdom of Sicily for nearly 440 years. During this period, Malta was sold and resold to various feudal lords and barons and was dominated successively by the rulers of Swabia, Anjou, [23] the Crown of Aragon, the Crown of Castile and Spain. Eventually, the Crown of Aragon, which then ruled Malta, joined with Castile in 1479, and Malta became part of the Spanish Empire. [24] Meanwhile, Malta's administration fell in the hands of local nobility who formed a governing body called the Università.

The islands remained largely Muslim-inhabited long after the end of Arab rule. The Arab administration was also kept in place [25] and Muslims were allowed to practise their religion freely until the 13th century. [26] The Normans allowed an emir to remain in power with the understanding that he would pay an annual tribute to them in mules, horses, and munitions. [27] As a result of this favourable environment, Muslims continued to demographically and economically dominate Malta for at least another 150 years after the Christian conquest. [28]

In 1122, Malta experienced a Muslim uprising and in 1127 Roger II of Sicily reconquered the islands. [29]

Even in 1175, Burchard, bishop of Strasbourg, an envoy of Frederick I, Holy Roman Emperor, had the impression, based upon his brief visit to Malta, that it was exclusively or mainly inhabited by Muslims. [30] [31]

In 1192, Tancred of Sicily appointed Margaritus of Brindisi the first Count of Malta, perhaps for his unexpected success in capturing Empress Constance contender to the throne. Between 1194 and 1530, the Kingdom of Sicily ruled the Maltese islands and a process of full latinisation started in Malta. The conquest of the Normans would lead to the gradual Romanization and Latinization and subsequent firm establishment of Roman Catholicism in Malta, after previous respective Eastern Orthodox and Islamic domination. [32] [33] Until 1224, however, there remained a strong Muslim segment of society.

In 1224, Frederick II, Holy Roman Emperor, sent an expedition against Malta to establish royal control and prevent its Muslim population from helping a Muslim rebellion in the Kingdom of Sicily. [34]

After the Norman conquest, the population of the Maltese islands kept growing mainly through immigration from the north (Sicily and Italy), with the exile to Malta of the entire male population of the town of Celano (Italy) in 1223, the stationing of a Norman and Sicilian garrison on Malta in 1240 and the settlement in Malta of noble families from Sicily between 1372 and 1450. As a consequence of this, Capelli et al. found in 2005 that "the contemporary males of Malta most likely originated from Southern Italy, including Sicily and up to Calabria." [35]

According to a report in 1240 or 1241 by Gililberto Abbate, who was the royal governor of Frederick II of Sicily during the Genoese Period of the County of Malta, [36] in that year the islands of Malta and Gozo had 836 Muslim families, 250 Christian families and 33 Jewish families. [37]

Around 1249, some Maltese Muslims were sent to the Italian colony of Lucera, established for Sicilian Muslims. [38] For some historians, including Godfrey Wettinger, who follow on this Ibn Khaldun, this event marked the end of Islam in Malta. According to Wettinger, "there is no doubt that by the beginning of Angevin times [i.e. shortly after 1249] no professed Muslim Maltese remained either as free persons or even as serfs on the island." [39] The Maltese language nevertheless survived – an indication that either a large number of Christians already spoke Maltese, or that many Muslims converted and remained behind.

In 1266, Malta was turned over in fiefdom to Charles of Anjou, brother of France's King Louis IX, who retained it in ownership until 1283. Eventually, during Charles's rule religious coexistence became precarious in Malta, since he had a genuine intolerance of religions other than Roman Catholicism. [40] However, Malta's links with Africa would still remain strong until the beginning of Aragonese and Spanish rule in 1283, following the War of the Sicilian Vespers. [41]

In September 1429, Hafsid Saracens attempted to capture Malta but were repelled by the Maltese. The invaders pillaged the countryside and took about 3000 inhabitants as slaves. [42]

By the end of the 15th century, all Maltese Muslims would be forced to convert to Christianity and had to find ways to disguise their previous identities by Latinizing or adopting new surnames. [43]


The Knights of the Military Order of Saint John in Malta

The year 1530 is when the Knights’ chapter in Malta starts. After years of not having a fixed quarters to call their home, Charles V of Spain (then ruler of Malta as King of Sicily) gave the Knights the islands of Malta and Gozo, as well as the city of Tripoli (present-day capital of Libya).

When the Knights took hold of Malta and Gozo, the islands were seen as small and offering little resources. Although it was a step forward from having no home at all, the Knights accepted the gift of Malta because it was basically better than having no base at all.

That meant that Malta was never meant to be the Knights’ permanent home. They still hoped to one day recapture Rhodes but after the Great Siege of 1565 decided to stay in Malta and build a stronghold there.

Making do, the Order started building a naval base in Malta because they recgonised that the location meant it could prove to be a strategic value. Positioned at the centre of the Mediterranean, having a stronghold in Malta meant it could serve as a gateway between East and West and in that way support the Knights’ core missions of defense and support. In the end, they transformed Malta from a bare island to a thriving stronghold with magnificent fortifications.

Although they were offered the key to Mdina (its then capital city), the Knights decided to settle in present-day Birgu (Vittoriosa) and improved Fort St. Angelo (which had existed in Medieval times as a castle) to be their main fortification and seat of power.

The local population initially wasn’t very enthusiastic about the intruders, with the Maltese being excluded from serving the order. However, both groups peacefully coexisted, with the Maltese recognising the protection and relative improvement in prosperity which the Knights brought along.

Invasion of Gozo and loss of Tripoli

1551 Proved to be an important year. Up until that point, the Knights were under constant threat from Ottoman pirates led by commander Dragut Reis (a highly skilled and successful military prowess).

The Ottomans, having allowed the remaining Knights to escape their previous stronghold of Rhodes, weren’t happy to see them re-established and developing in Malta (and Tripoli).

Dragut and his admiral Sinan Pasha attempted to invade Malta in 1551 with a force of 10,000 men, entering what we now refer to as Marsamxett harbour. This harbour is located on the West side of the Sciberras peninsula on which Valletta was built (although the city didn’t exist at this point in time) while the Knights in Birgu were located on the Eastside, across present-day Grand Harbour.

After landing, the Ottoman forces marched on Birgu and Fort St. Angelo but soon realised it was too well-fortified to be taken easily.

They decided to raid and loot villages and take Mdina instead, but by the time word spread, the city was also up in arms and an attack was decided against. Meanwhile, their fleet that lay anchored at Marsamxett harbour were under attack from relief forces.

Changing plans yet again, Dragut sent Sinan to attack Gozo and its citadel. Although also heavily fortified, the bombardment that ensued moved local governor Gelatian de Sessa to capitulate. The Ottomans sacked the citadel, enslaved the 6,000 or so Gozitan civilians that sought protection in the citadel, and took control over the island.

Knowing that it wouldn’t be long for the Ottomans to try and take Malta again, the Knights set out to fortify Fort St. Angelo and in a very short period of time (less than six months) built Fort St. Michael (at present-day Senglea, which like Birgu forms part of the Three Cities) and Fort St. Elmo across the harbour, at the tip of present-day Valletta.

That proved to be a crucial move that laid the foundation for victory in the Great Siege. Having been fortified as a strategic stronghold for the Christians, they were well aware of the big threat of the Ottomans taking control of such a strategically important location as Malta was back then.

The Great Siege of 1565

Being informed by spies in Constantinople of an imminent attack in early 1565, then Grand Master de Valette put in place preparations for the battle to come. He ordered all crops to be harvested, even those that weren’t yet ripe to ensure that the opposing forces wouldn’t be able to source food for their troops. He also made sure all wells were poisoned to make the situation even tougher.

The Ottoman armada consisted of a force of 36,000-40,000 soldiers that were sent to take Malta in March 1565. It was a force expected to be easily large enough to take on the Knights who only commanded a force of around 6,100 soldiers and civilians (of which only around 500 were Knights Hospitaller).

What ensued was a battle and siege that became legendary in Western modern history. Not just because of the Knights’ victory against all odds, but also because what was at stake was potential domination and control over the whole Mediterranean by the Ottoman Empire.

Although the Ottomans successfully gained control over Fort St. Elmo, they lost around 6,000 in that battle alone, for example.

Several attacks on Fort St. Michael (Senglea) followed but progress was slow and losses in troops high and apart from becoming demoralised, it was only a matter of time for relief forces to come to the aid of the Knights.

In September, that force in the shape of around 8,000 men sent by the Viceroy of Sicily under pressure from his most senior officers, landed in the North of Malta. They massacred a large part of what remained of the Ottoman forces.

Despite large casualty numbers, the Knights were victorious in their defense of Malta, and of the Christian West as a whole, having successfully prevented the Ottomans from gaining a foothold on the doorstep of Western Europe.

The Knights and Malta after Great Siege

Now firmly controlling and defending the permanent residence of the Knights Hospitaller and with victory in hand that prevented an even bigger Ottoman threat to Christendom, the Order received funding and architectural expertise to improve fortifications in Malta.

During their 268-year reign, the Knights built various structures as part of major projects, most notably:

    , which still retains most of its fortifications and key buildings built in the 16th and 17th centuries. Named in honour of Grand Master Jean Parisot de Valette, who withstood the Ottomans, the city became the seat of power of the Knights and is Malta’s capital city nowadays.
  • In support of their original role of caretakers, the Knights built several hospitals, most notably La Sacra Infermeria in Valletta, which became known to be one of the best hospitals in Europe. It also served as the School of Anatomy and Surgery in the 17th century.
  • Several fortifications around the Grand Harbour area, including the Floriana and Santa Margherita Lines, as well as the Cottonera Lines. Parts of those fortifications are still visible today, although modern infrastructure demands have had an impact over the years, unfortunately. Not to mention the actions of subsequent rulers of Malta.
  • The construction of several watchtowers around Malta and Gozo which improved coastline defense and served as an early warning system for invasions.
  • Additional forts in strategic places, including Fort Ricasoli, Fort Tigné, Fort Manoel, and Fort Chambray in Gozo.

The decline of the Knights’ rule in Malta

During the 18th century, during the reign of Grand Master Manuel Pinto da Fonseca, the Knights successfully obtained sovereign rule over Malta, cutting themselves loose of the Kingdom of Sicily.

That sovereign rule only lasted a few decades, with the rise of power of Napoleon, Grand Master Pinto’s lavish rule, and bankruptcy as a result as well as a growing dislike of the Knights among the Maltese.

Napoleon managed to seize Malta in 1798, with little resistance from the Knights, although the French themselves were ousted by Maltese revolutionaries who received support from Great Britain. Although the Knights tried to regain control, Malta became a colony of the British Empire officially in 1813.

Once again the Knights of the Order of Saint John no longer had a headquarters.

Knights of Malta documentary

Here’s a good overview of the Knights’ history in a documentary by Deutsche Welle (German broadcaster) in English:


Arrival of the Ottomans [ edit | bron bewerken]

Before the Turks arrived, de Vallette ordered the harvesting of all the crops, including unripened grain, to deprive the enemy of any local food supplies. Furthermore, the Knights poisoned all wells with bitter herbs and dead animals.

The Turkish armada arrived at dawn on Friday, 18 May, but did not at once make land. Rather, the fleet sailed up the southern coast of the island, turned around and finally anchored at Marsaxlokk (Marsa Sirocco) harbour, nearly 10 kilometers from the Great Port, as the Grand Harbour was then known.

According to most accounts, in particular Balbi's, a dispute arose between the leader of the land forces, the 4th Vizier serdar Kızılahmedli Mustafa Pasha, ⎜] and the supreme naval commander, Piyale Pasha, about where to anchor the fleet. Piyale wished to shelter it at Marsamxett bay, just north of the Grand Harbour, in order to avoid the sirocco and be nearer the action, but Mustafa disagreed, because to anchor the fleet there would require first reducing Fort St. Elmo, which guarded the entrance to the harbour. Mustafa intended, according to these accounts, to attack the unprotected old capital Mdina, which stood in the center of the island, then attack Forts St. Angelo and Michael by land. If so, an attack on Fort St. Elmo would have been entirely unnecessary. Nevertheless, Mustafa relented, apparently believing only a few days would be necessary to destroy St. Elmo. After the Turks were able to emplace their guns, at the end of May they commenced a bombardment.

It certainly seems true that Suleiman had seriously blundered in splitting the command three ways. He not only split command between Piyale and Mustafa, but he ordered both of them to defer to Turgut when he arrived from Tripoli. Contemporary letters from spies in Constantinople, however, suggest that the plan had always been to take Fort St. Elmo first. ⎝] In any case, for the Turks to concentrate their efforts on it proved a crucial mistake.


About this page

APA citation. Moeller, C. (1910). Hospitallers of St. John of Jerusalem. In The Catholic Encyclopedia. New York: Robert Appleton Company. http://www.newadvent.org/cathen/07477a.htm

MLA citation. Moeller, Charles. "Hospitallers of St. John of Jerusalem." The Catholic Encyclopedia. Vol. 7. New York: Robert Appleton Company, 1910. <http://www.newadvent.org/cathen/07477a.htm>.

Transcriptie. This article was transcribed for New Advent by the Priory of St. Thomas Becket of the Sovereign Order of Saint John of Jerusalem.


France gone, other Nations become interested

Nor were other nations slow in coming forward to the aid of this small island so well situated with regard to trade with the Levant, plumb in the centre of the Mediterranean. Britain with its naval base on Minorca offered its ‘protection’. The Tsar Paul I offered final assistance to the Order, raising money from Polish ‘Commanderies’ and founded the Grand Priory of Russia (1797). Austria too with its position in the Adriatic and its privileged relationship with Naples had designs upon the Mediterranean – perhaps even the Grand-Master Hompesch was pro-Austrian.


Inhoud

An amphibious operation is both similar and different in many ways to both land, naval and air operations. At its basic such operations include phases of strategic planning and preparation, operational transit to the intended theatre of operations, pre-landing rehearsal and disembarkation, troop landings, beachhead consolidation and conducting inland ground and air operations. Historically, within these scope of these phases a vital part is of success was often based on the military logistics, naval gunfire and close air support. Another factor is the variety and quantity of specialised vehicles and equipment used by the landing force that are designed for the specific needs of this type of operation.

Amphibious operations can be classified as tactical or operational raids such as the Dieppe Raid, operational landings in support of a larger land strategy such as the Kerch–Eltigen Operation, and a strategic opening of a new Theatre of Operations, for example the Operation Avalanche.
The purpose of amphibious operations is always offensive, but limited by the plan and terrain.
Landings on islands less than 5,000 km 2 (1,900 sq mi) in size are tactical, usually with the limited objectives of neutralising enemy defenders and obtaining a new base of operation. Such an operation may be prepared and planned in days or weeks, and would employ a naval Task force to land less than a division of troops.
The intent of operational landings is usually to exploit the shore as a vulnerability in the enemy's overall position, forcing redeployment of forces, premature use of reserves, and aiding a larger allied offensive effort elsewhere. Such an operation requiring weeks to months of preparation and planning, would use multiple task forces, or even a naval fleet to land corps-size forces, including on large islands, for example Operation Chromite.
A strategic landing operation requires a major commitment of forces to invade a national territory in the archipelagic, e.g. the Battle of Leyte, or continental, e.g. Operation Neptune invasion. Such an operation may require multiple naval and air fleets to support the landings, and extensive intelligence gathering and planning of over a year.

Although most amphibious operations are thought of primarily as beach landings, they can take exploit available shore infrastructure to land troops directly into an urban environment if unopposed. In this case non-specialised ships can offload troops, vehicles and cargo using organic or facility wharf-side equipment. Tactical landings in the past have utilised small boats, small craft, small ships and civilian vessels converted for the mission to deliver troops to the water's edge.

Preparation and planning [ edit | bron bewerken]

Preparation and planning the naval landing operation requires the assembly of vessels with sufficient capacity to lift necessary troops employing combat loading. The military intelligence services produce a briefing on the expected opponent which guides the organisation and equipping of the embarked force. First specially designed landing craft were used for the Gallipoli landings, and armoured tracked vehicles were also available for the Guadalcanal Campaign. Helicopters were first used to support beach landings during Operation Musketeer. Hovercraft have been in use for naval landings by military forces since the 1960s.


1565 – Was it that great?

A historical discovery does not always equal the unearthing of new documents or artefacts. Sometimes it’s about re-evaluating what we already know. Prof. Victor Mallia-Milanes vertelt Tuovi Mäkipere meer.

T he old adage goes ‘History is written by the victors.’ As far as accuracy is concerned, stories from decades past should be taken with a grain of salt. Scribes’ biases need to be accounted for. Unless science develops a working time machine that will allow researchers to experience events first-hand, the past will have to be reconstructed through careful analysis of facts based on empirical evidence and their re-evaluation.

Prof. Victor Mallia-Milanes (Department of History, Faculty of Arts, University of Malta) believes that this ‘reconstruction’ can be made through various means, namely ‘the discovery of new facts, a new method of approach, a new interpretation of the significance of long-established facts, or a combination of them all.’ Questioning the traditional panorama, the established perception of the past, lies at the core of these efforts.

Mallia-Milanes exhibits his point with one of the most famous events in Maltese history—the Great Siege of 1565. With all the research conducted around the siege, it is hard to imagine what new information can be garnered without the use of the aforementioned time machine. Mallia-Milanes disagrees, in part. While there have been no new revelations or archival discoveries made in recent years, there is always the wider context to be taken into account when evaluating any phenomenon in history. The Great Siege is one such example.

Maltese history is interwoven with the Mediterranean’s, however, as Mallia-Milanes notes, ‘traditional historians have tended to approach the island in almost complete isolation, which doesn’t make sense at all. No event or series of events at any point in time can make complete sense outside its wider context if it is weaned off its broader framework.’ To understand the Great Siege, he explains, we need to look at the bigger picture.

Matteo Perez d’Aleccio, (c. 16th Cent.) The Siege of Malta (1565) — The capture of St Elmo. Oil on canvas. National Maritime Museum, Greenwich, London, Caird Collection.

Malta and the Knights 1565

In 1565, the Ottomans besieged Malta for four bloody months, laying waste the island which the Knights Hospitaller of the Order of St John called their home. Atrocities abounded, one worse than the other. But what led to this confrontation? The seeds were sown in 1113, when Pope Paschal II took the order under his wing, finally formally recognising it as a privileged order of the Church. Based in Rhodes, the order made itself a thorn in the Ottoman Empire’s side, attacking Turkish trade ships doing business in the Levant and making a mockery of them. The Ottomans reacted, attacking Rhodes twice, proving successful in taking the island on their second attempt in 1522. Not long after, Sicily’s King Charles V gave the Maltese Islands and the port of Tripoli to the order. 1551 rolled around, Tripoli was taken by the Ottomans, and the order made a gruesome stand. It proceeded with fury to prove its indispensability as widely and convincingly as possible, looting Muslim villages, disrupting Muslim trade and commerce, and dragging Muslim men, women, and children into slavery. In doing so, the order thwarted the Ottoman Empire’s expansion westward.

During the 1560s, Malta still formed part of the late medieval Mediterranean world. With a native population numbering between 25,000 and 30,000, the island was rural and its economy predominantly agrarian. The capital city, Mdina, was weakly fortified. The small fort St Angelo, equally poor in its fortifications, guarded the entrance to the island’s deep and spacious harbour, with Birgu as its suburb. The forts lulled the native population into a false sense of security, but this was rectified after the loss of Tripoli, with the construction of two new forts: St Elmo and St Michael.

Hospitaller activity made Malta a target. The Ottoman Sultan Süleyman I sought to besiege Malta and bring the knightsʼ headquarters down. ‘The only way to bring such hospitaller hostility to an end was to try and eliminate the institution that sustained it once and for all. That, and only that, explains 1565. Francisco Balbi di Correggio’s [who served in the Spanish contingent during the siege] claim that the sultan wanted Malta to garner a stepping stone to invade Sicily and make larger-scale enterprises more feasible does not sound very convincing,’ reveals Mallia-Milanes.

On 18 May 1565, the Ottoman armada with some 25,000 men made their terrifying appearance in Maltese waters. Under the leadership of the Grand Master Jean de la Valette, 500 hospitallers, and around 8,000 Maltese men rallied, grossly outnumbered by the Ottomans. Battles and bloodshed pushed the island and its people to the brink that summer, but by the second week of September, the invincible Ottoman armada was sailing back home, embarrassed and humiliated. It was Spain’s gran soccorso (great relief), consisting of an 8,000-strong army, that saved the day. But the price to be paid for that victory was steep. The island lay in ruins. The countryside was ravaged and devastated. The victorious Grand Master de la Valette rose above it all, focusing on his victory and celebrating it with the construction of a new fortified city that would bear his name—Valletta.

Innovations in history

T he enlightened French philosopher Voltaire once wrote ‘Rien n’est plus connu que le siège de Malte.’ (Nothing is better known than the Siege of Malta). But plenty of questions remain.

Mallia-Milanes dissects its very name. What makes the ‘Great Siege’ great? This is the innovation in history he speaks of—the qualifying term which denotes the essence of the siege ‘It does not consist of any discovery of new documentary facts. It is a re-evaluation, a rethink,’ he asserts. The question regarding what makes the siege ‘great’ seeks to determine the criteria that could be adopted to measure greatness. Since a continuous process of change constitutes the quintessence of history, the criterion the professor adopts here is to assess the phenomenon’s capacity to bring about any long-term structural change of direction. In this sense, how historically significant was the siege? The answer proves quite controversial. The episode and its outcome did not bring about major changes. As Mallia Milanes states, ‘In the long-term historical development of the early modern Mediterranean, no radical, no permanent changes may be convincingly attributed to the Ottoman siege of Malta.’

“The only way to bring such hospitaller hostility to an end was to try and eliminate the institution that sustained it once and for all. That, and only that, explains 1565.”

Another controversial issue concerns the timing of the siege: why did the Ottomans decide to besiege hospitaller Malta in 1565 and not two or three years earlier? In 1560 most of the Spanish armada had been destroyed at Djerba (present Tunisia). In 1561 the Ottoman Admiral Dragut destroyed seven more Spanish galleys. In 1562 a storm wrecked the armada’s remaining 25 galleys off the coast of Malaga on the western shore of the Mediterranean. By then, Spain was in no position to offer any naval assistance to the hospitallers. ‘The Ottomans could not have been unaware of these dramatic events,’ notes Mallia-Milanes. That would have been the ideal moment to strike, but the Ottomans failed to do so until a new Habsburg armada had been cons tructed, equipped, and fully armed. Mallia-Milanes continues: ‘This failure on the part of the Ottomans, whatever the reason, may explain the outcome of their hostile expedition to Malta.’

Mallia-Milanes also points out that barely anything is known about ‘the part played by most of the members of the local clergy and the Maltese nobility during the siege.’ What did they do? What was their role in this huge war?

Timeline of the Great Siege 1565

Malta after the siege

‘ The humiliating departure of the besiegers in September 1565 confirmed the orderʼs permanent sojourn [on Malta],’ notes Mallia-Milanes. For Malta and the Maltese, the order’s long stay on the island ‘constituted a revolutionary force in its own right, whose ingredients included long-standing hospitaller traditions, practices, a highly elitist lifestyle, courtly manners, ambitions, aspirations, values, their social assumptions, and social patterns, their widespread network of prioral communications, and especially their revenue, flowing regularly from their massive land ownership in Europe into the Common Treasury to be invested in Malta to finance their activities and to render the infrastructure more efficient,’ Mallia-Milanes comments. These elements drastically transformed Maltaʼs social and economic reality, triggering the island to move from late medieval into early modern times.

Prof. Victor Mallia-Milanes

The knights invested lavishly in Malta, fortified it, urbanised it, and Europeanised it. The population grew steadily from some 12,000 to well over 80,000 between 1530 and 1789, during the time the order ruled Malta. Cotton and cumin industries flourished, as did the island’s slave market. The inhabitants enjoyed efficient medical and social services, advanced by the standards of the time. ‘[…] Malta of 1530 or 1565 and Malta of 1800 were two widely distinct islands. The knights placed the island firmly on the geopolitical map,’ asserts Mallia-Milanes. For hospitaller Malta, the long-term impact of the siege was ‘great’, highly significant and important. And the same may be said of the Order of St John.

And while the rule of the Knights in Malta ended some 226 years ago, this was by no means the end of the history of the order. ‘The history of the Order of the Hospital spans more than 900 years and still shows no signs, no symptoms, of waning,’ Mallia-Milanes explicates. The resilience of the institution, its capacity to recover quickly from any crisis, is what makes it so enthralling.

The beauty of historical research lies in the fact that nobody can claim the last word. There are no time machines to bring the theories and musing to an undeniable conclusion. And that is not necessarily a bad thing. As Mallia-Milanes notes: ‘It is always healthy to revise and update our knowledge of the past it is necessary and vital to rethink it. It is in this sense that the past is always present, always alive.’


Bekijk de video: Pengepungan Malta 1565 - bagian 1 (Januari- 2022).